“Hay dos tipos de rocas en las cuevas de Lehman”, dijo el guardabosques del parque al grupo. “Headbangers y kneknockers. Fíjate en ambos cuando estés ahí dentro”. Luego nos condujo a través de una puerta pesada hasta un largo túnel de hormigón. El patrón de nuestros pasos corrió y colisionó a lo largo del túnel. El aire plácido, de 50 grados Fahrenheit (10 grados Celsius) nos enfrió cuando pasamos por la puerta que completaba la compuerta de aire, y finalmente entramos en el laberinto subterráneo.

Cuando se pone el sol, el Parque Nacional Great Basin, en el centro-este de Nevada, se encuentra a la sombra del Wheeler Peak de Snake Range, que, a 13,063 pies (3982 metros), es el punto más alto dentro de Nevada. Hace millones de años, el magma se entrometió en la articulación entre la cuarcita, que constituye la mayor parte de la Cordillera de las Serpientes, y la piedra caliza a lo largo del flanco este de la cordillera. El calor del magma transformó parte de la piedra caliza en mármol. Ese fue el primer paso crucial en la formación de las cuevas.

En una época, el clima del este de Nevada era más húmedo de lo que es hoy y, en consecuencia, el nivel freático era más alto. El agua de lluvia, que absorbe el dióxido de carbono del aire para formar ácido carbónico, el ácido débil de los refrescos, se empapa en el suelo y disuelve el mármol. A medida que se descargaba el clima, caía el nivel freático, y el agua que goteaba emergía en cuartos abovedados y pasillos. Perdiendo su dióxido de carbono, el líquido depositó su carga de mineral calcita (carbonato de calcio) a un ritmo más lento que el de un caracol – una pulgada por siglo – para formar pajitas de soda, dagas de estalactitas, tocones de estalagmitas, escudos misteriosos, cortinas elegantes y columnas que se asemejan a la ruinas de la antigua grecia. Para mantener clara la diferencia entre las características de la cueva, recuerde que la palabra “estalactitas” tiene la letra “c” y esta característica cae del techo, y la palabra para la otra característica conocida “estalagmitas” tiene la letra ” g “y sale del suelo. Así que es “c” para el techo (estalactita) y “g” para el suelo (estalagmita).

En realidad, las estalactitas resultan ser pajitas de soda que se taparon. Las pajuelas de soda tienen agua cargada de minerales que gotea a través del centro y deja atrás anillos de minerales que pueden extenderse grandes distancias si no se los perturba, hasta 30 pies (9 metros). Sin embargo, si se tapa el extremo, el agua puede comenzar a gotear fuera de la pajilla, dejando minerales en el exterior de la pajita que continúan creciendo hacia afuera, convirtiéndose en estalactitas, a medida que la primera pajilla comienza a espesarse.

En el palacio gótico

Cuando el guardabosques nos llevó más allá de la entrada natural de la cueva y al Palacio Gótico, se detuvo para hablarnos sobre Absalom S. Lehman. Lehman, el propietario de un rancho en las laderas orientales de Wheeler Peak, descubrió la cueva en 1885. En ese año, guió a 800 personas a través de sus habitaciones y pasillos; Los visitantes tenían que bajar escaleras en la entrada vertical, usando solo linternas de velas para la iluminación, según el guardabosques.

Cuando nuestro grupo estaba un poco más lejos en el camino, el guardabosques apagó las luces eléctricas, dejando solo una linterna de vela como nuestra fuente de luz. Mientras levantaba la linterna del suelo, las sombras inquietantes se movían a través de la cámara algo ampliada. “¿Te imaginas explorar las cuevas de esta manera?” ella preguntó. Después de volver a encender las luces, continuamos nuestro viaje de seis décimas de milla (1 km) a través del complejo blanco de pasillos estrechos y retorcidos y cámaras voluminosas. Algunos pasillos eran como galerías de arte que mostraban sus esculturas abiertamente. Otros corredores ocultaban sus tesoros en pliegues de confusión.

La capilla de bodas y más allá

Después del palacio gótico, con su techo abovedado y sus altas columnas, llegamos a la amplia Capilla para bodas, que en realidad fue utilizada para cinco ceremonias de bodas en el siglo XIX. En la sala de música adyacente, los primeros guías turísticos producirían notas musicales al tocar las estalactitas con mazos. Sin embargo, esta práctica se suspendió después de que algunas de las estalactitas se encontraran desmoronadas.

Más allá de las escaleras de madera, nuestro grupo se encontró con la Sala Tom-Tom, que tiene la característica geológica más famosa de las Cuevas de Lehman: platos en forma de platillo llamados escudos o paletas, en ángulo desde las paredes. Nadie sabe exactamente cómo se desarrollan los escudos. Pueden formarse cuando el agua, bajo presión, emerge a través de grietas en las paredes para depositar películas delgadas de calcita, creando numerosos pares de placas de revestimiento que parecen desafiar la gravedad. Gradualmente, el agua construye columnas debajo de muchos de estos escudos. Solo ocurren en el uno por ciento de todas las cuevas de piedra caliza conocidas; así que las cuevas de Lehman serían especiales aunque solo por su abundancia de escudos.

Al pasar por la guarida del dragón y la cámara de la reina, el guardabosques llegó a la habitación de la Logia en el cruce del sistema de senderos en las cuevas. Describió cómo Clarence T. Rhodes, el primer custodio de la cueva después de que se convirtió en propiedad pública, había instado a los miembros de los Caballeros de Pythias y los Boy Scouts de la cercana Ely, Nevada, a celebrar sus reuniones aquí. Dado que el gobierno no tenía dinero en el presupuesto estatal para pagarle. El Sr. Rhodes tenía derecho a cualquier tarifa que pudiera cobrar por la admisión y, por lo tanto, tenía un gran interés en promover las cuevas. Desafortunadamente para el Lodge Room, esos visitantes derribaron algunas de las formaciones del techo para proporcionar espacio para la cabeza, y el hollín de sus incendios todavía es visible a lo largo de las paredes.

A través de un túnel, el guardabosques nos llevó a la sala de inscripción. Un vistazo a las letras y números en el techo y las paredes de inmediato nos dijo la razón del nombre. Después de señalarlos, el guardabosques hizo brillar su linterna cerca del túnel por el que habíamos venido para mostrarnos un espacio de rastreo bajo. “Esta es la vieja forma de entrar en esta habitación”, explicó. Con solo un espacio de 18 pulgadas (45 cm), el pasaje ganó el nombre de Fat Man’s Misery para aquellos visitantes tempranos que lo lograron. Para celebrar su búsqueda, marcaron la habitación con sus iniciales o la fecha, la primera de las cuales es de 1890.

El hundimiento del agua nos recibió en el pantano Cypress. Dioses en miniatura del monte. Es posible que Olympus se haya deleitado en las delicadas piscinas cubiertas con piedras de borde, junto con algunas curiosas criaturas de calcita. La piscina más grande fue nombrada Lago Como, por la Sra. Rhodes después del famoso lago en los Alpes italianos.

El guardabosques guardó lo mejor para el final. El Gran Palacio nos ofreció una vista panorámica de estalactitas con forma de zanahorias naranjas, estalagmitas en forma de remolacha y otras formas similares a raíces en este verdadero jardín de formaciones rocosas naturales. En algunas columnas, talones contorsionados llamados helictites, que parecían como si alguien hubiera incluido frijoles de cera, apuntaban en todos los sentidos, desafiando la gravedad.

El paracaídas, el símbolo de las cuevas de Lehman, fue congelado a tiempo con su escudo que atrapaba el aire por encima de las cuerdas de estalactitas. Continuamos pensando en el cielo al ver el Ala del ángel, un escudo vertical rebosante de una columna afilada, y al pasar por columnas enrojecidas llamadas las Puertas Perladas. El glaciar, compuesto de piedra de inundación donde el agua depositaba calcita mientras corría sobre un muro inclinado, se deslizó desde un extremo de la cámara. En otros lugares, cristales de encaje de aragonita, otra forma de carbonato de calcio, decoraban la pared. En nuestro camino de regreso al túnel de salida, volvimos a recordar que la mano artística de la naturaleza había adornado la cueva de Lehman.

El sendero natural

Fuera del túnel de salida, comienza un sendero natural. Al seguirlo, puede aprender más sobre la historia del parque en la antigua cabaña donde vivió Clarence Rhodes, y familiarizarse con los árboles y arbustos del parque. En realidad, la gama Snake Range le ofrece la oportunidad de explorar cinco comunidades de plantas diferentes, que representan los cambios en la vegetación desde México hasta Alaska. La primera comunidad, la parte superior de Sonora, llamada así por Sonora, México, rodea las cuevas de Lehman con piñones y enebros y se extiende hacia el valle de la serpiente.

Al conducir 12 millas (23 km) hacia Wheeler Peak Campground, puede ver el resto de las zonas de vida. La zona de transición de pinos ponderosa, abeto blanco y caoba de montaña comienza alrededor del campamento de Lehman Creek, que tiene la caoba de montaña más grande (Cercocarpus ledifolius) en el mundo. Los temblores temblorosos están aquí y en la cima de la montaña.

Más arriba en la empinada y sinuosa carretera, cerca del mirador del Pico, comienza la zona de vida canadiense, con el abeto Douglas y el abeto Englemann predominando. Desde el mirador, el escarpado Mount Jefferson Davis está a la izquierda y el Wheeler Peak a la derecha.

En cierto sentido, estás cerca de la Bahía de Hudson cuando llegas al Wheeler Peak Campground a unos 10,000 pies (3048 metros). El pino limber, el abeto Engelmann y los álamos dan sombra a los campamentos. Un sistema de senderos lo lleva a la línea de madera, el margen más alto de la zona de Hudson, donde un sendero interpretativo le muestra los seres vivos más antiguos del planeta: los pinos de bristlecone (Pinus longaeva). La bristlecone más antigua, con casi 5,000 años, creció en las laderas de Wheeler Peak antes de ser reducida en 1964.

Fue nombrado Prometheus por lugares, que guardan nombres de árboles individuales, como Buda y Sócrates. La historia dice que un geógrafo que estudió las características de la Edad de Hielo intentó tomar una muestra central de Prometeo para encontrar su edad. Cuando la herramienta aburrida de la muestra del núcleo se rompió, se negó a cortarla, con el permiso del Servicio Forestal. Fue solo después de contrarrestar los anillos que se dio cuenta de que había cortado el árbol más antiguo conocido en la Tierra. Más tarde se determinó que tenía 4862 años de edad. Los pinos de bristlecone más viejos se han medido a lo largo de los años desde entonces, pero por un tiempo, Prometheus mantuvo el récord.

Por último, la zona ártico-alpina se extiende hasta la cima del Pico Wheeler, que se puede alcanzar al ascender 2,600 pies por un extenuante sendero de cuatro millas (6,5 km). Poco crece en esta zona, excepto los líquenes, musgos, algunas flores silvestres resistentes y pastos en lugares protegidos.

En el camino hacia el campamento, diríjase a un sendero interpretativo que cuenta la historia de la temprana extracción de oro en el área. Para facilitar la minería de placer, Osceola Placer Mining Company construyó una zanja de 30 millas (48 km) de Lehman Creek alrededor de las montañas a principios de la década de 1880. Su hallazgo más notable fue una pepita de 24 libras (10,9 kg). El sendero conduce a algunos de los restos de este proyecto.

Otro sendero interpretativo se encuentra a lo largo del camino de tierra al campamento de Baker Creek. El Servicio Forestal ha trazado un rastro de arte rupestre creado por la cultura nativa anterior a las tribus de hoy en día Paiute, Goshute y Shoshone.

El mejor arte rupestre en el este de Nevada, sin embargo, son las esculturas que la propia Naturaleza creó en las Cuevas de Lehman.

Recursos

Para obtener el Parque Nacional Great Basin, conduzca unas 68 millas (110 km) al este de Ely, Nevada, a lo largo de las Rutas 6 y 50 de los EE. UU. Hasta su cruce con la Ruta estatal 487, luego hacia el sur hasta Baker y, finalmente, hacia el oeste por la Ruta 488. Los recorridos, que duran una hora para el recorrido de la habitación Lodge y una hora y media para el recorrido por el Gran Palacio, cuestan $ 8 y $ 10, respectivamente, para adultos, o $ 4 y $ 5 respectivamente para niños de 5 a 15 años y adultos mayores , pero son gratis para niños menores de 5 años para el tour Room Lodge. Los niños menores de 5 años no están permitidos en el tour del Gran Palacio. Hoy en día, un camino pavimentado y túneles hacen que las habilidades de espeleología no sean necesarias, pero aún así es útil tener cierto nivel de aptitud física para estos recorridos.

El parque tiene cinco campamentos desarrollados y siete campamentos primitivos. La ciudad de Baker tiene un motel y dos campamentos privados, mientras que hay alojamiento adicional disponible en las ciudades de Ely en Nevada y Milford y Delta en Utah. Los senderos conducen a través de estos bosques, a los picos de las montañas y a los lagos y arroyos de la Cordillera de las Serpientes. El centro de visitantes está fuera del parque en la ciudad de Baker, por lo que puede verificar cómo obtener un lugar para acampar mientras organiza su visita a la cueva antes de llegar al parque en sí. Para obtener más información, escriba al Parque Nacional Great Basin, al Parque Nacional Great Basin 100, Baker, NV 89311 o llame al (775) 234-7331.

El sitio web del Parque Nacional Great Basin se encuentra en: www.nps.gov/grba . Las reservaciones de excursiones en cuevas se pueden hacer en www.recreation.gov .

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